Палочка Коха передается воздушно-капельным путем от больного человека к здоровому, поэтому заразиться можно где угодно: в метро, автобусе, в гостях. Наиболее важный источник инфекции - мокрота больного. При кашле и сплевывании мокроты образуются небольшие капельки, содержащие инфекцию, которые взвешены в воздухе. Они попадают в легкие здорового человека и происходит инфицирование. Ведет ли это к заболеванию, зависит от объема инфицирующей дозы, т.е. от числа попавших в организм бацилл, а также от защитных сил инфицированного человека. Если зараженный человек не заболевает сразу, то он становится носителем латентной инфекции.

Чем ближе контакт с бактериовыделителем, тем большая доза бацилл попадает в легкие. Особенно большому риску подвергаются люди, долгое время находящиеся в контакте с больным в плохо проветриваемом помещении: в тюремной камере, армейской казарме, больничной палате или в кругу семьи.В случае использования общих предметов обихода с больным туберкулезом вероятность передачи инфекции здоровому человеку увеличивается в десятки раз.

Еще один путь заражения туберкулезом - употребление в пищу молока от коров, больных туберкулезом. Мясо животных , больных туберкулезом , имеет в этом отношении меньшее значение , так как   перед употреблением оно почти всегда подвергается термической обработке и концентрация БК в нем незначительна. Но проникновение бацилл в организм человека еще не означает заболевание, так как в реакцию вступают защитные силы организма. Для здорового человека, получившего палочку Коха, вероятность заболеть активным туберкулезом составляет около 5%.

Вероятность заболеть активным туберкулезом в результате первичной инфекции серьезно повышается, если организм ослаблен. Стрессы, плохое питание, отсутствие свежего воздуха и физических нагрузок, вредные привычки, нарушение сна, перенесенные заболевания - все это снижает защитные силы организма. Но даже при наличии всех этих факторов иммунная (защитная) система предотвращает развитие болезни у большинства инфицированных людей. Однако болезнь развивается очень активно при наличии в организме ВИЧ инфекции.